Interview Frank Erftemeijer met Nieuwsblad Transport

We zien vrachtwagens automatisch rijden en terminals die gerobotiseerd schepen laden. Toch wordt er binnen de logistiek nog veel papierwerk verricht. ‘De supply chain is nog onvoldoende gedigitaliseerd’, stelt Frank Erftemeijer van ICT-dienstverlener Yellowstar.

We werken allemaal met een pc, tablet of smartphone. We communiceren continu digitaal. Het einde van automatisering moet toch een keer in zicht zijn?

Er is al veel geautomatiseerd, maar vooral bij de interne processen. Automatisering en digitalisering door de hele supply chain komt veel minder vaak voor.

Wat is het belang van die ketenautomatisering?

Logistiek is een dienst, en aan een dienst zit vaak een tijdcomponent: leveringen moeten op een bepaald moment gedaan worden, of in elk geval moet het moment van levering voorspelbaar zijn. Juist daarvoor is het belangrijk dat alle schakels in de keten hun activiteiten op elkaar afstemmen. Dat leidt uiteindelijk tot lagere kosten, tot meer vertrouwen in de samenwerking, en tot meer voorspelbaarheid.

automatisering

Nu heeft de ICT juist bij het realiseren van die belofte een slechte naam.

Vaak willen interne managers en externe IT-dienstverleners een groots overkoepelend systeem uitrollen dat alle problemen kan oplossen. Dat is om veel redenen onzinnig. Ten eerste verandert de omgeving waarin een onderneming werkt continu en snel, dus kan een systeem verouderd zijn bij oplevering. Daarnaast moeten we niet vergeten dat circa 80% van de functionaliteit van veel geïnstalleerde software eigenlijk nooit wordt gebruikt. Het kan dus goedkoper, flexibeler en efficiënter dan we gewend zijn. Die slechte naam is dus deels wel terecht

Hoe kan het beter?

Luister, niemand automatiseert voor de lol. Er is een doel. De vraag moet zijn: wat is de doelstelling van de onderneming? Als je nieuwe klanten wilt en voor die klanten in jouw niche de specialist wilt zijn, richt daar dan de verschillende projecten op. De meeste ondernemingen hebben inmiddels een specialisatie die essentieel is voor het voortbestaan en voor de groei. Concentreer je op het optimaal invullen van die specialisatie – ook bij de automatiseringsprojecten.

Dat klinkt logisch.

We worden in de logistiek makkelijk afgeleid. Het is georganiseerde chaos, er gebeurt altijd wat. Er is stevige concurrentie en de marges zijn laag. Daarom specialiseren partijen zich. Specialisatie betekent vaak ook intensief samenwerken met partijen die zich specialiseerden in een ander segment. Die communicatie is onvoldoende volwassen in de praktijk. Zoals je focus aanbrengt in de bedrijfsvoering, zo moet je ook focus aanbrengen in de IT. Niet alles tegelijk willen doen. Knip ingewikkelde processen op.

Kan dat, binnen grote ondernemingen?

We doen op dit moment een grote klus voor L Brands, het moederbedrijf achter onder meer Victoria Secret en Starbucks. Onlangs gingen in een weekend tijd 1.500 nieuwe gebruikers live. Dat kan alleen door intensief samen te werken, door het project heel nadrukkelijk af te bakenen. Als het lukt, is dat vooral ook een verdienste van de mensen aan de klantzijde van ons in New York. Wat mensen vergeten, en dat geldt niet alleen voor IT’ers, is dat standaardbouwblokjes veel meer ruimte voor flexibiliteit geven dan moeilijk opgebouwde maatwerksoftware. Terwijl je met standaardcomponenten juist heel veel vrijheid hebt - dat bewijzen autofabrikanten: veel componenten worden door de verschillende merken en modellen binnen het concern gedeeld, toch hebben ze alle hun eigen herkenbaarheid en dynamiek.

automatisering

Je hebt als automatiseerder alleen niet altijd de ruimte om van nul te beginnen.

Dat hoeft ook niet! In sommige gevallen kunnen dertig jaar oude spaghetti-systemen nog steeds blijven bestaan. Complete banken en verzekeraars draaien erop. Als moderne software er maar mee kan communiceren, via een webapplicatie bijvoorbeeld, dan is veel mogelijk. Verschillende partijen in de supply chain zullen altijd hun eigen onderliggende systemen hebben – dat is een gegeven. Stel dat een grote keten 600 winkels wil openen in 18 weken. Dan betekent dat een continue afstemming: de levering van de inventaris, de voorraden, de backoffice, maar ook loodgieters moeten op tijd besteld worden. En er moet ruimte zijn voor het opvangen van calamiteiten. Als onverwachts in een van de winkels een bouwtechnisch probleem ontstaat, moet niet het hele proces stil komen te liggen. Dat lukt alleen door alle partijen mee te nemen in de regie.

En wie voert dan die regie?

Dat is de 4PL. Dat kan een producent zijn, of de logistiek dienstverlener. Het verschilt per situatie wie die rol invult.